A Journey Through Brooklyn History and Heritage Homes at Weeksville

Bernice Elizabeth Green
By Bernice Elizabeth Green March 1, 2014 12:58

A Journey Through Brooklyn History and Heritage Homes at Weeksville

More than a Tour, An Experience

By Bernice Elizabeth Green

 

 

 

Huddled on an expanded parcel of land in Central Brooklyn, the historic Hunterfly Road Houses are designated as

New York City landmarks and listed on the National Register of Historic Places.

 

Founded in the 1830s by James Weeks, a black stevedore, the village of Weeksville survived well into the early 20th

century. Weeksville had its own schools and churches, an orphanage, an old age home,

and one of the first African­American newspapers- ­The Freedman’s Torchlight.

 

During the violent draft riots of 1863, the community served as a refuge for  hundreds of African­Americans who fled

Manhattan. It was home to ministers, teachers and other professionals, including

the first female African­American physician in New York State, and the first African­American police officer in New

York City.

“The village was an economic, political, cultural and social base for African­ Americans during that time. Any way

you define it, the Weeksville community was (an example of) community building from scratch.” According to

Greene, the community’s focus on strength, entrepreneurism, creativity and a sense of

wanting to build something is still going strong.

Settled by African­Americans from all over the East Coast following the end of slavery in New York State, these

houses are also good examples of homes of free people of color in the urban North. These

homes have been continuously inhabited, primarily by African­Americans, from

their construction until their acquisition by the Weeksville Society in 1968.

The buildings are now each rehabbed and “dressed” in the accoutrements of four different periods of

time, representing the 183 Os, 1860s, 1900s and 1930s. Working from a “furnishings plan,” the center’s “old house”

consultants scoured the Northeast for items that matched the style of each room. The sage green, ochre and mustard

yellow colors are based on chip analysis.

The true­to­period               artifacts               and historically accurate reproductions frame moments in the

history of the houses: the Currier and Ives’ Death of Lincoln ink illustration, the December 3, 1847, issue of The North

Star newspaper, “Electric Brand” labels of canned food manufactured in Oneida, New York, refurbished hand­

carved chairs with horsehair­stuffed cushions, “The Key to Uncle Tom’s Cabin” on a curio shelf, an authentic

 

Jerome & Company Pendulum Clock, and a poster entitled “Distinguished Colored Men” with images of

prominent politicians and churchmen positioned around Frederick Douglass.

At Weeksville, there is a living legacy that is not proverbial; it is real. Bernice Jenkins, in her 80s, and her

centenarian sister, had a say in the kinds of furnishings installed in the house at No. 1698. The duo had every

right to have some influence­their family first rented a home and then owned it for many years. Their father built the

French doors separating the living room from the dining room. Since they were a religious family, an old

Victrola­very similar to the one their family owned plays early recordings of Mahalia Jackson. Their father

would have read the NAACP’s Crisis Magazine (then 15 cents). The headlines of the reproductions on the table

sound familiar and more recent than in the distant past.

A banjo and a fiddle are in a closet. On the old stove one can see Dixie Peach Pomade, a curling iron and a

straightening comb. “Just the knowledge that three generations grew up in one house is enlightening,” the

guide says.

While the “1930s” atmosphere of No. 1698 reflects a family of means, No. 1704, representing the 1830s, is

sparse. “So where is the kitchen?” asks a visitor on tour in the very small front room of the house. “You’re standing in

it,” replies the guide. “Back then, the front room could be a bedroom, kitchen and living room with several people

living in it.”

In a comer of a back room in No. 1704, the plaster purposely is stripped away from the wall exposing the brick and

wood structural supports for the house. You can hear the silence, or is it a whisper on a breeze: “We were here.”

During the early 19th century, hundreds of people of color carved out an existence in the small rooms of

dozens of small wood frame houses that stood sturdy on the lands bounded by Fulton Street and Ralph, East New York

and Troy Avenues. The Central Brooklyn community and the current Weeksville Board of Directors are keeping alive

the legacies of Pamela Greene and the late Joan Maynard, former executive directors, in preserving history, informing

people about their history and showing them how to use the history to deal with these contemporary times.  Several

years ago Ms. Greene told us, “The site speaks to an intentional community of color and to the progress made in

America that people seldom talk about. You don’t hear much about what happened post­slavery, about the people who

owned land, who became educated and who progressed pretty quickly in what was essentially the worst period in our

history. Less than 20 years after slavery ended, we have a community where people are thriving. They moved pretty

much from being enslaved to building a community.”

The homes in Weeks ville are a testament to that legacy. In No. 1704, the hand­hewn, wide­planked floorboards  are

still in tact. Firstwalked on in the 19th century, they are  solid, strong and able to support generations to come. _

 

For more information, call (718) 756­5250

or visit www.weeksvillesociety.org.

Bernice Elizabeth Green
By Bernice Elizabeth Green March 1, 2014 12:58
Write a comment

No Comments

No Comments Yet!

Let me tell You a sad story ! There are no comments yet, but You can be first one to comment this article.

Write a comment
View comments

Write a comment

Your e-mail address will not be published.
Required fields are marked*